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PCR y test rápidos para diagnosticar el coronavirus: diferencias y funcionamiento

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El diagnóstico de infección por coronavirus se hace con la prueba de la PCR y ahora con los test rápidos

 D esde el inicio de la pandemia del coronavirus y su rápida proliferación entre la población, uno de los problemas ha sido la detección de la enfermedad, pues hay personas asintomáticas que pueden contagiar el virus y otros sufren sus consecuencias en mayor o menor medida. Son dos los sistemas utilizados para determinar si la persona está infectada, la PCR y el test de diagnóstico rápido, que ha llegado recientemente a Madrid y al resto de España.

La investigadora del Área de Virología del Centro Nacional de Microbiología del Instituto de Salud Carlos III (ISCIII), Inmaculada Casas explica las diferencias entre ambas técnicas. Para la doctora, que forma parte del Comité Científico Técnico del Coronavirus, es importante contar con herramientas más ágiles para impulsar el diagnóstico de la enfermedad.

La prueba para detectar el coronavirus PRC o Reacción en Cadena de la Polimerasa

La primera, PRC (Reacción en Cadena de la Polimerasa), es una prueba de diagnóstico que permite detectar un fragmento del material genético de un patógeno o microorganismo. En la actual pandemia de coronavirus, como en otras crisis relacionadas con enfermedades infecciosas, se utiliza desde los primeros días para determinar si una persona está infectada o no.

Su uso es común y rutinario en los laboratorios de Microbiología de hospitales, centros de investigación y universidades. Se basa en las características de estabilidad al calor de una enzima polimerasa. Este hallazgo y posterior aplicación mereció el Premio Nobel de Medicina, concedido a Kari Mullis y Michael Smith en 1993.

Mediante esta técnica se localiza y amplifica un fragmento de material genético, que en el caso del coronavirus es una molécula de ARN.

Si, tras el análisis en un laboratorio de Microbiología de una muestra respiratoria de alguien sospechoso de estar infectado, la prueba detecta ARN del virus, el resultado es positivo y se confirma que está infectado por el SARS-CoV-2.

Si la técnica de PCR no detecta el material genético del virus, la persona no estaría infectada. Cuando hay una sospecha clínica importante se debe realizar otra prueba para asegurar que el paciente no está infectado por el virus.

La PCR es compleja y necesita personal preparado

La PCR presenta cierta complejidad, por lo que necesita personal entrenado y preparado para su realización.

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Tiene unas características básicas:

  • Alta especificidad, ya que puede diferenciar entre dos microorganismos muy cercanos evolutivamente;
  • Alta sensibilidad, ya que puede detectar cantidades de 20 copias/ml, o incluso menos, de material genético viral,
  • Es precoz porque se detecta virus en las primeras fases de la infección respiratoria.

Test de diagnóstico rápido para el coronavirus 

Desde el inicio de la epidemia se ha realizado el diagnóstico mediante técnicas de PCR. Pero en las últimas semanas se han empezado a realizar pruebas mediante los test de diagnóstico rápido, que permiten conocer en 10-15 minutos si una persona está o no infectada, mientras que la PCR tarda varias horas.

Hasta que no se ha contado con un buen número de pacientes infectado para poder caracterizar los anticuerpos no se ha podido desarrollar. La PCR, al ser una prueba de diagnóstico directo, se ha podido hacer desde el primer momento en que se secuenció el virus.

La experta del CNM señala que, a diferencia de la PCR, estos test rápidos no identifican el ARN del virus. Lo que detectan son, o bien anticuerpos producidos frente al virus utilizando una muestra de sangre – otra manera de conocer si el paciente está o ha estado infectado-, o bien proteínas del virus presentes en las muestras respiratorias de exudado nasofaríngeo.

Los test rápidos para el coronavirus se pueden realizar en el domicilio

Además de la rapidez, estos test presentan otra ventaja muy importante en el momento actual ya que pueden realizarse en el domicilio de un caso sospechoso, siempre supervisado por un profesional sanitario.

Se basan en una inmunocromatografía en papel. Esto significa que es una plataforma que tiene ‘pegados’ las proteínas del virus para detectar anticuerpos, o anticuerpos específicos para detectar las proteínas del virus. Su funcionamiento es similar al de los test de embarazo.

Gracias a estas herramientas rápidas se está mejorando el cribado en la población. Además, se pueden así limitar los ensayos de PCR solo a aquellos pacientes que, con sintomatología, den un resultado negativo mediante los test rápidos. Esto permite liberar profesionales y recursos en el Sistema Nacional de Salud.

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